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Seis cosas que tal vez no sabías sobre los corales

¿Rocas, plantas, animales? tal vez no sabías estos datos básicos de estos organismos constructores de los hábitats más espectaculares del planeta...  

1. ¿Qué son los corales?
Casi todos los corales son organismos coloniales, compuestos de cientos de miles de animales individuales, llamados pólipos. Ofrecen un ambiente protegido para algas fotosintéticas que viven en sus tejidos, llamadas zooxantelas. A cambio, éstas le suministran oxígeno y nutrientes esenciales, y son responsables de sus colores únicos y vistosos.

2. ¿Cómo se reproducen los corales?
Asexualmente y sexualmente. La reproducción asexual se produce cuando el pólipo matriz alcanza un cierto tamaño y se divide, para expandirse o comenzar nuevas colonias. En la reproducción sexual, los corales producen y liberan un número masivo de huevos y esperma, que se unen para formar larvas que flotan libremente, llamadas plánulas. Las plánulas nadan hacia arriba, hacia la luz, y son transportadas por la corriente. Después de sobrevivir a muchos peligros, como los depredadores, regresan hacia el fondo, donde, si las condiciones son favorables, se asientan en rocas u otras superficies duras.
Los pólipos secretan continuamente esqueletos de carbonato de calcio (CaCO3), y periódicamente se despegan y crean una nueva base. Así crecen con tasas de 0,3 a 10 cm por año. Puede tomar hasta 10.000 años para que se forme un arrecife de coral, mientras que las barreras y atolones pueden tomar de 100.000 a 30.000.000 de años en formarse completamente.

3. ¿Dónde se encuentran los corales?
La mayoría de los arrecifes de coral de se encuentran en aguas tropicales y subtropicales, con temperaturas entre 23º y 29ºC. Aunque la mayoría de ellos no puede tolerar temperaturas por debajo de los 18º C, y están restringidos hasta donde penetra la luz (aproximadamente 70 metros), recientemente se han encontrado corales en profundidades inimaginables, donde las temperaturas bajan considerablemente.

4. ¿Por qué son importantes los arrecifes de coral?
Los arrecifes de coral saludables son unos de los ecosistemas más diversos y valiosos de la Tierra. Soportan la vida de más especies por unidad de área que cualquier otro entorno. Pueden proporcionar bienes y servicios por un valor de $ 375 mil millones de dólares cada año, y contribuyen a las economías locales a través de las actividades turísticas, que proporcionan millones de empleos en todo el mundo. Estos son cifras sorprendentes, considerando que representan menos de 1% de la superficie del planeta.
Los arrecifes de coral amortiguan la acción de las olas sobre las costas y evitan la erosión, daños materiales y pérdidas de vidas, y muchos fármacos están siendo desarrollados a partir de animales y plantas de los arrecifes de coral, como posibles curas para el cáncer, la artritis, infecciones bacterianas, virus y otras enfermedades.

5. ¿Cuáles son las principales amenazas para los arrecifes de coral? 
Los arrecifes están amenazados por los rigurosos cambios del clima; tanto por largos períodos de mareas excepcionalmente bajas, que dejan expuestos los corales en aguas poco profundas, como por las poderosas olas de los huracanes, que pueden romper o voltear grandes estructuras de coral; una sola tormenta pudiera exterminar a toda una colonia. También son vulnerables a depredadores invasivos, como las grandes coronas de espinas (Acanthaster planci), que consumen todos sus tejidos vivos.
Pero también están expuestos en todo el mundo, todos los días, a los daños causados directamente por los humanos. La contaminación, la sobrepesca, la recolección para el mercado de los acuarios, la minería de materiales de construcción, el anclaje de embarcaciones y la pesca de arrastre, dañan severamente las colonias de coral.
Está demostrado que los arrecifes pueden recuperarse de los daños causados por el hombre, el clima u otros fenómenos naturales. Sin embargo, si son sometidos a numerosas y continuas tensiones, puede ser demasiado para ellos. La incidencia de daños sobre los arrecifes de coral se ha incrementado significativamente en los últimos años, provocando una mortalidad muy extendida.
El monitoreo, la investigación y las labores de restauración son fundamentales para protegerlos, sin embargo, es necesario lograr la voluntad para implementar mecanismos legales, como el establecimiento de áreas marinas protegidas y su vigilancia.

6. ¿Qué puedes hacer como buzo?
Los buzos descuidados o poco entrenados también pueden dañar los frágiles ambientes coralinos. Un curso de flotabilidad de alto desempeño, probablemente te dará las habilidades necesarias para contemplar la vida marina sin tocar el arrecife con tus manos, tus aletas o tus rodillas. Toma sólo imágenes, deja sólo burbujas; involúcrate en actividades de prevención, limpieza y restauración.
Comparte información sobre los arrecifes en riesgo y apoya las iniciativas legales que promueven las áreas marinas protegidas, para darle a los sistemas de arrecifes de coral una mejor oportunidad de supervivencia.

Muy pronto estaremos dictando un taller gratuito sobre conservación y restauración de corales en Cencalli Buceo, en Guadalajara. Escríbenos a manux@scubanews.com.ve para apuntarte.

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